Breve historia de las ventas (III): Grecia, la producción y la democracia

Para los griegos la creación de colonias o franquicias modernas fue la punta de lanza para su expansión comercial y establecimiento de sus ciudades-estado.

Al igual que para los fenicios, el comercio era el alfa y el omega de Grecia considerando las influencias que esta civilización recibió para progresar y que dejó para nuestro avance.

El comercio fue la razón por la que los griegos crearon colonias en todo el Mediterráneo y establecieron contactos con muchas otras civilizaciones avanzadas principalmente en el Medio Oriente. De tales contactos, los griegos lograron parte de su alfabeto, aprendieron a acuñar monedas, importaron nuevos dioses y diosas, y obtuvieron acceso a la sabiduría y el conocimiento egipcios.

Las colonias que se convirtieron en ciudades en Asia Menor fueron los lugares donde nacieron la filosofía y la historiografía. Los propósitos de monopolio comercial llevaron a Grecia a unirse y conquistar Troya. La conquista de Troya permitió a los griegos acceder al Mar Negro y establecer colonias en Asia.

Los comerciantes también fueron proveedores de información sobre geografía e información sobre pueblos extranjeros. Pero también proporcionaron historias exageradas sobre monstruos marinos y dioses que se convirtieron en mitos.

El comercio hizo florecer a los griegos y les permitió involucrarse con diferentes tipos de arte y producir algunas obras maestras de las cuales solo algunas obras de teatro y estatuas de mármol han sobrevivido hasta nuestros días.

A continuación una pincelada de lo que esta civilización aportó al mundo del comercio, las ventas y la economía.

En un principio… Siempre fue Grecia

La antigua economía griega es algo así como un enigma bajo la lupa de los estudios contemporáneos, dada la lejanía de la civilización, la evidencia es mínima y abundan las dificultades en el momento de su interpretación, sin embargo su historia social, filosófica y artística nos deja muchas huellas.

Pero hagamos una segmentación simple para entender sus periodos y así un poco su evolución: La civilización griega antigua floreció aproximadamente desde el 776 A.C. hasta el 30 A. C. en lo que se denomina períodos arcaico (776-480), clásico (480-323) y helenístico (323-30).

En los períodos arcaico y clásico, Grecia no estaba unificada, sino que estaba compuesta por cientos de pequeñas polis independientes o “ciudades-estados”. Durante el período helenístico, la civilización griega se extendió al Cercano Oriente y los grandes reinos se convirtieron en la norma a seguir. A lo largo de estos períodos de la antigua civilización griega, el nivel de tecnología no se desarrolló de forma tan notable y fueron los valores los que dieron forma a la economía de maneras únicas.

Por lo tanto, a pesar de más de un siglo de investigación, los estudiosos todavía están debatiendo sobre la naturaleza de la antigua economía griega. Se distanciaban de sus pares en comercio, los fenicios, para los que el tema práctico, tecnológico y de expansión siempre fue el centro de su desarrollo.

Tengamos en mente lo siguiente para continuar este recorrido por la economía de este pueblo: Los griegos no tenían la misma idea de la economía que nosotros tenemos y que heredamos de otras culturas. Aunque la palabra economía es griega, para los griegos, significaba algo así como “reglas de un hogar” (la parte “eco” de economía proviene de la palabra griega que significa casa, “oikos” y la parte “nómada” es de nomos, palabra que designa ley). Entonces la economía era la forma en que se sostenía un hogar y también fue la manera en que una ciudad-estado griega funcionaba.

Templo de Zeus by Sebastià Giralt

Navegación y la economía griega

Como todas las culturas del Mediterráneo, los griegos eran marineros. Incluso en la Edad de Piedra, muchos griegos ejercían este oficio. Los griegos navegaban por todo el Mediterráneo oriental y construyeron diferentes tipos de barcos para diferentes tipos de navegación. Tenían buques de guerra, barcos mercantes y barcos de pesca. Y es en el uso de estas herramientas donde comienzan a aparecer diferencias con otras culturas, actividades que nacieron con ellos y que se han prolongado a lo largo de los siglos.

Los griegos usaban barcos para pescar y para comerciar y también para navegar a otras ciudades y luchar contra ellos y tomar sus costas, sus cosas o lo que se les plantara en frente.

En el ejercicio de estas actividades de expansión los griegos comenzaron a hacer algo que no era típico, por así decirlo, de los países que contaban con flotas marinas: A veces los griegos alquilaban sus barcos para luchar por otros países y en otras ocasiones luchaban como piratas, capturando naves comerciales de otros pueblos por contrato.

Los marineros griegos tenían diferentes tipos de barcos: Pequeños botes de remos para pescar, grandes barcos mercantes y buques de guerra rápidos. Los griegos tenían bien diversificadas sus herramientas de trabajo.

Trireme by Magnus Manske

Comerciantes y fabricantes

Al igual que otros pueblos los griegos eran comerciantes, que compraban cosas en un puerto y las vendían en otro puerto, y se ganaban algo en el camino. Pero además y con más ahínco, los griegos fabricaban “cosas” para que otros comerciantes pudieran vender: telas de lana, vino, perfume y cerámica de lujo. Si bien los fenicios también lo hacían, no lo realizaban de la misma forma. Los griegos lograron líneas de producción que les permitía a los consumidores reconocer cada producto, de allí que en el trabajo arqueológico se distinguen con facilidad las eras de manufactura de este pueblo.

Un ejemplo bastante claro es el vino. Los griegos cultivaban la producción del vino, separado en dos tipos: Para beber de forma personal y para vender a otros pueblos, desde mucho antes que otras civilizaciones, la evidencia dice que desde la Edad de Bronce hasta los períodos helenístico y romano fueron esmerados productores de distintos tipos de vinos.

La mayoría de los griegos, incluidos los niños, bebían vino todos los días y el vino era una forma importante de obtener calorías, también se usaba como medicamento que podría ayudar con los dolores de cabeza y dolencias debido a los distintos tipos de preparación.

kylix by Osama Shukir Muhammed Amin,

Comerciaron con la guerra: Soldados y mercenarios

Ya lo venimos anunciando con otras prácticas griegas y este pueblo comerciaba con “servicios” que otras culturas no, por ejemplo: Los griegos eran soldados para las ciudades-estado, que conquistaban a las cuales forzaban a pagar tributo. Sin embargo, muchos marineros griegos trabajaban como mercenarios, alquilándose a ellos mismos y a sus barcos para luchar por otros países, como en el caso de Egipto. Se sabe que en la década de los 300, griegos lucharon por los persas, en una guerra civil.

Las ciudades-estado griegas también hicieron dinero con impuestos sobre el comercio y los comerciantes tenían que pagar un porcentaje del valor de todo lo que traían o enviaban, trabajo de cobro que ejercían los soldados o mercenarios griegos.

Soldados Griegos. Fuente. www.ancient.eu.

Piratas, incursiones y el antiguo comercio griego

La historia no lo aclara de forma tácita pero lo que se puede leer en los textos sobre los griegos es que una buena parte de su población marina era pirata, que simplemente atacaban donde podían y se llevaban lo que podían.

En la vida real de los griegos, las personas probablemente no encajaban tan bien en ninguna de estas categorías: Pirata, comerciante, soldado o mercenario, a lo mejor lo eran todo cada vez que podían. Entonces los piratas a veces intercambiaban, y a veces pescaban, y a veces se contrataban como mercenarios. Los antiguos comerciantes griegos no dejaban pasar la oportunidad de realizar una pequeña incursión si tenían la ventana de posibilidad.

Barco de comercio griego. Fuente. www.ancient.eu.

Mujeres hilando y tejiendo telas

Una de las razones para realizar incursiones a otros territorios era capturar mujeres como prisioneras de guerra. Al igual que otros pueblos, como los asirios, los egipcios o los persas, los gobernantes griegos esclavizaron a miles de mujeres.

La diferencia era que no las usaban como esclavas sexuales o criadas, los griegos ponían a estas mujeres a trabajar en talleres de tejido gigantes, hilando y tejiendo caras telas de lana. Luego, los comerciantes llevaban estas telas lejos de sus costas, donde sus puntadas fueran exóticas y exclusivas.

No solo tomaban mujeres para este tipo fábricas, habían centros de producción de pan, donde se les veía moliendo trigo.

Existen evidencias de grandes fábricas de perfumes, o textiles, donde pasaban todo el día hilando en grandes rollos de tela fina para que sus propietarios la vendieran en la Ruta de la Seda.

El trato a las mujeres por parte de los griegos es uno de los más marcados entre los grandes comerciantes de la época, porque si bien cuidaban de no exceder el maltrato más allá del rapto, eran piezas intercambiables a capricho de los grandes comerciantes. Trato diferenciado por completo de los fenicios que involucraban a sus propias mujeres en el desarrollo del comercio.

Mujer griega. Fuente. www.ancient.eu.

Comercio internacional y primer referente monetario

La antigua Grecia dependía en gran medida de los bienes importados, su economía fue definida por esa dependencia. El comercio agrícola era de gran importancia porque el suelo en Grecia era de mala calidad, lo que limitaba la producción de cultivos. Sin embargo, algunos alimentos podían producirse en el clima mediterráneo, como las aceitunas, el aceite de oliva, los higos, la miel, la carne, los quesos y el vino.

Estos artículos se intercambiaban a nivel nacional entre las diversas ciudades-estado y también podían intercambiarse por otros artículos necesarios de otros países. Además de la comida, la cerámica griega también fue valorada. La posición de la antigua Grecia en el Mediterráneo les permitió controlar algunas rutas comerciales y puertos marítimos cruciales. Algunas importaciones populares en ese momento eran pescado salado, trigo, papiro, madera, vidrio y metales como el estaño, el cobre y la plata.

Además del comercio con productos, el griego también usó la moneda. El dracma era una moneda de plata utilizada por los antiguos griegos y es una de las primeras del mundo. Una dracma se valoraba por un puñado de flechas. En el siglo V A.C., el dracma ateniense se convirtió en la versión preferida de la moneda y la unidad monetaria utilizada en todo el mundo helenístico (el dólar de su época). Eventualmente, el dracma evolucionó hacia otros tipos de monedas y tipos de moneda.

Concejo Griego. Fuente. www.ancient.eu.

Impuestos y gobierno

Aunque es difícil de creer el gobierno no estaba involucrado de forma total en los negocios comerciales de la Grecia antigua, excepto cuando se trataba de granos. El grano era vital para la supervivencia del pueblo griego y estaba controlado por compradores conocidos como “sitones”. Estos funcionarios se aseguraban de que se vendiera la calidad del grano que se vendía en los mercados y se regulaban los precios. Por lo demás, existía una especie de liberalidad entre los demás tipos de comercios.

Los impuestos formaban parte del antiguo sistema comercial griego: Se impusieron al movimiento de bienes a través de impuestos de tránsito y de carretera. Se aplicaron gravámenes a las importaciones y exportaciones en los puertos marítimos. Se establecieron tribunales especiales y los bancos privados pudieron realizar intercambios de divisas y proteger depósitos.

Los impuestos en la Antigua Grecia fueron progresivos: Esto significa que los impuestos fueron impuestos a los ricos que eran los más capaces de pagar.

Pensaron en los impuestos como una cuestión de ética: Creían que la libertad u opresión de una sociedad se expresaba a través de su sistema impositivo. Los ingresos no eran obligatorios y fueron, en su mayor parte, voluntarios. Eran considerados “liturgia”, que en griego antiguo se traduce literalmente como “la obra del pueblo”.

La idea del manejo de los impuestos tiene sus raíces en la mitología: Prometeo creó a la humanidad y fue su mayor benefactor. La Diosa Atenea le dio al olivo ser un símbolo de prosperidad y paz.

La idea era que los ricos debían asumir los gastos de la ciudad, como mejoras en la infraestructura o el gasto militar. Aquellos que dieron los fondos para un proyecto recibieron honor y prestigio. A veces, competían para ser los más honorables, lo que resultaba en muchos edificios nuevos, mientras que los ricos buscaban estos reconocimientos.

Dracma. Fuente. www.ancient.eu.

Uso de los impuestos y el prestigio

La liturgia con mayor prestigio fue donar fondos para la armada: Los puertos marítimos eran una parte crucial del negocio de la antigua Grecia y tenían que protegerse. El benefactor de la armada era conocido como un “trierarch” y eran los responsables de construir y mantener buques de guerra. En algunos casos, el trierarch también fue responsable de la operación del buque de guerra. Sin embargo, podría contratar a un especialista para que hiciese ese tipo de trabajo.

Los más pudientes también financiaban festivales y eventos: Los Juegos Olímpicos nacen como un festival teatral pagado por estos fondos. El benefactor tenía que seleccionar un equipo y financiar su entrenamiento para prepararse para participar en competencias atléticas, dramáticas o musicales durante festivales celebrados principalmente en Atenas. Los trofeos ganados a menudo se compartirían con los concursantes y algunos de ellos sobreviven hoy.

La generalidad para narrar la particularidad

Este breve recorrido por uno de los aspectos más importantes de la rica y extensa historia griega se asume desde la generalidad para comprender las intenciones de un pueblo, que como mencionábamos al comienzo, asumía la economía como un “gobierno del hogar” y desde allí inducía a sus ciudadanos para buscar lo que beneficiara lo mejor para su nación.

Por lo tanto, prácticas como la piratería, la pesca, la guerra y la venta de servicios como mercenarios eran el resultado de querer enriquecer sus casas en nombre de un modelo que así se los permitía y que convertía en tradición.

Con el paso del tiempo, esta civilización se fue asentando en el acervo que logró recolectar en sus travesías comerciales y que le permitieron lograr distintos tipos de narrativas de su cosmogonía, sumado a la capacidad de entender y conceptualizar su propia historia desde todas las prácticas del saber: Literatura, historia y arte.

¿Qué le dejan los griegos al mundo de las ventas y el comercio?

Entre Grecia y Roma (nuestro próximo capítulo), se cimentaron las bases de lo que llamamos occidente y las prácticas comerciales más sofisticadas que aún gobiernan nuestras vidas. Entre ellas, la capacidad de crear servicios para los servicios: Mientras los fenicios dependían totalmente de la producción internacional, los griegos lograron producir con exclusividad desde texturas de tela hasta vinos para los más diversos usos.

Uso de una moneda (dracma) como una medida de valor para intercambio de otros productos en occidente. Si bien el uso de monedas no era novedad, sí desde esta perspectiva.

Registro histórico: Herodoto, Jenofonte o Tucídides, entre muchos, otros nos permiten leer la historia de este pueblo hoy con increíble certeza.

Cría de animales: La historia da cuenta de algunos granjeros ricos que poseían una cantidad considerable de animales. Por ejemplo, Euctemon, tenía una granja a unas siete millas al noreste de Atenas, vendió algunas cabras con el cabrero por ocho minas, lo que indica que eran más de 100 cabezas de varios tipos de ganado, sostienen escritos de Jenofonte.

Sabotaje comercial: No es un tema para enorgullecerse, pero sí de reconocerse. Esta práctica se sistematizó con los griegos tratando de tomarse todos los puertos comerciales.

Regulación portuaria a los granos: Como narrábamos más arriba, esto se logra gracias a una intervención sistemática por parte del gobierno al control de este producto. Otros pueblos realizaban controles pero no al nivel que llegó a establecer Grecia.

Para Finalizar

A diferencia de la historia de otros pueblos, la historia de la Grecia Antigua es un entramado que se desarrolla de manos de la economía. Sus actividades comerciales nutrían todo y afectaban cada una de sus actividades cotidianas como sociedad, desde la comida pasando por la guerra hasta el arte y si bien otras civilizaciones lo usaban para avanzar y lograr progreso momentáneo, los griegos lograron, gracias a su capacidad comercial, el establecimiento de ciudades como Atenas de donde emana la primera idea de la democracia por no llamarla de forma común la cuna de la misma.

Este corto recorrido por los aportes de esta cultura es una invitación para que ustedes se acerquen y encuentren en cada particularidad contemporánea la huella de los griegos en nuestras prácticas comerciales.

Textos usados como referencia:

Boardman, John. The Greeks Overseas: Their Early Colonies and Trade. 4th rev. ed. London: Thames & Hudson, 1999.

Boys-Stones et al. The Oxford Handbook of Hellenic Studies. (OUP, Oxford, 2012)

Economic and Social History of Ancient Greece: An Introduction by M.M. Austin and P. Vidal-Naquet (1980)

Economy and Society in Ancient Greece, by Moses Finley (revised edition 1983)


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    Periodista e investigador económico de Bien Pensado. Historiador, escritor y autor de novelas (El Instalador-Manual de Levitación Magnética) y cuentos de ciencia ficción (Relojes que no marcan la misma hora) y género negro. Cofundador del movimiento literario Las Filigranas de Perder. Ha estado vinculado a distintos medios periodísticos, y cree profundamente que la historia de una sociedad se transforma reconstruyendo su imaginario a partir de nuevas propuestas narrativas.

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    7 thoughts on “Breve historia de las ventas (III): Grecia, la producción y la democracia

    1. Sorprende la compilación cronológica que logra esta nota por la historia del comercio de la Antigua Grecia. Datos importantes para quienes queremos entender un poco más nuestro tiempo. Me encanta esta sección.

    2. Muchas gracias por el gran esfuerzo de investigación realizado, hay mucho profesionalismo y vocación periodística que enriquece el acervo cultural de los lectores, nos permite hacer analogías de las relaciones comerciales anteriores con las actuales, como es que gracias al comercio muchos países llegan a la cima, pero luego se derrumban. Considero que lo más importante es que los pueblos vivan dignamente, con justicia e igualdad. Felicitaciones!!

      • Jaime, señor, muchas gracias por su amable comentario que nos anima a seguir adelantando este tipo de contenidos. Desde luego estamos de acuerdo con usted frente a la justicia e igualdad, camino que se va trazando mientras las empresas e individuos tengan la posibilidad de sacar adelante sus negocios y vidas.