Breve historia de las ventas (I): El comercio en el antiguo Egipto

El recorrido ha sido largo, los vericuetos y laberintos han forjado las distintas técnicas de venta a lo largo de la historia humana.

Fuente: Ancient History Encyclopedia

Llegar a una feria de productos especializados ya sean de belleza, moda, del sector inmobiliario o lo que usted quiera siempre será emocionante: Estamos a la espera de encontrar novedades, productos que nos faciliten la vida, vendedores que nos sorprendan con estrategias de comercio, con catálogos atractivos, y a la expectativa de descubrir empresas novedosas.

Sin embargo poco o nada reparamos que esta escena se ha repetido durante miles de años. El mercado, las plazas de mercancías, las ferias, las exposiciones tienen de todo, menos de novedoso en su función principal: Exhibir y vender. Se han refrescado con el paso de los siglos, gracias a la tecnología de cada época, las formas de atraer a los compradores, los modelos para mostrar las mercancías pero estos espacios conocidos como comercios no han cambiado mucho y continúan siendo el centro del desarrollo económico de la humanidad.

Pensando en el impacto que los comercios, ventas, mercados y demás métodos de intercambio de riqueza tienen entre nosotros, en Bien Pensado decidimos realizar una serie de publicaciones alrededor del arte de vender y de su historia. Arte porque reúne todas las características propias de este tipo de expresión: Afecta nuestra vida en su totalidad, ha constituido estéticas, mejorado sociedades, como a civilizaciones y se estableció como una forma de comunicación que ha unido a la humanidad.

Empezaremos con un breve recuento alrededor de ciertos conceptos para entrar luego de lleno en la historia del comercio:

¿Qué impulsa el crecimiento comercial?

Comencemos por decir que la historia del comercio es la historia de la civilización. En su estado bárbaro, las necesidades del hombre son pocas y simples, limitadas a su existencia física, como la comida, la ropa y el refugio, pero a medida que avanza su escala de inteligencia aumentan sus deseos y ya no solo requiere los elementos de sobrevivencia y las comodidades de la vida sino los lujos, que a su vez se van convirtiendo en necesidades, según la época y requerimiento social.

Por otro lado, debemos decir que desde la naturaleza propia del ser humano, el hombre civilizado nunca está satisfecho, porque tan pronto como surge una necesidad que es subsanada, otra en su lugar se levanta, y bajo ese estímulo, logra grandes conquistas sobre las fuerzas de la naturaleza y alcanza un alto grado de desarrollo en su carácter.

El comercio es uno de los medios más prolijos por el cual diversos pueblos se han comprometido en diferentes momentos para satisfacer sus necesidades.

Ahora bien, debemos tener en mente que ninguna comunidad civilizada produce todas las cosas que consume y aquí es donde todo comienza, en la necesidad. Una parte de sus necesidades debe ser cubierta por un intercambio de productos con otras comunidades o naciones y este impulso fue el inicio del comercio como lo conocemos hoy.

El anterior recordatorio se hace para establecer esos puntos de conexión básicos que con el paso del tiempo se convirtieron en lo que ahora llamamos diferenciales y exclusividad empresarial, que giran en torno de satisfacer necesidades. Donde además se dan las primeras muestras de especialización en las ventas. Porque con la aparición del comercio nacen los vendedores, sus técnicas y con ellos la posibilidad de internacionalizar un trozo de tela o preservar una bebida que debía cruzar el océano. Con el comercio y sus herramientas el hombre es y se desarrolla.

Comercio Antiguo

Investigadores dedicados a la historia del comercio y la antropología de los lugares en los que se presume iniciaron las labores de intercambio comercial, coinciden con que en el Periodo Neolítico (6350 años antes de Cristo) en Oriente Próximo, se establecen los primeros comercios tradicionales: Intercambio de bienes por otros productos.

El trueque

Este intercambio se da debido a un factor básico, la sobreproducción de ciertos elementos surgidos del ejercicio de la agricultura. Entonces empezamos con ese canje primario que llamamos trueque. Sistema que hoy por hoy aún usamos bajo distintas premisas comerciales.

Introducido por las tribus de Mesopotamia, el trueque fue adoptado por los fenicios (más adelante dedicaremos un capítulo a este pueblo precursor de muchas técnicas comerciales). Los fenicios intercambiaban bienes con aquellos pueblos ubicados en otras ciudades a través de los océanos. Los babilonios también desarrollaron un sistema de trueque mejorado: Las mercancías se intercambiaban por comida, té, armas y especias.

Una curiosidad: Los cráneos humanos fueron utilizados también como medida de intercambio que denotaba poder y capacidad de viajar largas distancias.

La sal era otro artículo popular intercambiado y era tan valiosa que los “salarios” (de allí el origen de la palabra) de los soldados romanos se pagaban con ella. En la Edad Media, los europeos viajaron por todo el mundo para intercambiar artesanías y pieles a cambio de sedas y perfumes. Los estadounidenses coloniales intercambiaron balas de mosquete, pieles de venado y trigo. Cuando se inventó el dinero, el trueque no terminó, se volvió más organizado.

Por ejemplo, debido a la falta de dinero, el trueque se hizo popular en la década de 1930 durante la Gran Depresión. Fue utilizado para obtener alimentos y varios otros servicios, se hizo a través de grupos o entre personas que actuaban de manera similar a los bancos.

Como mencionábamos el comercio antiguo del mundo se llevó a cabo principalmente en las costas, en especial las del Mar Mediterráneo. Cuando leemos en Génesis que José fue vendido por sus hermanos por veinte piezas de plata a “una compañía de ismaelitas que venían de Galaad con sus camellos cargando especia y bálsamo y mirra, que iban a llevarlo a Egipto”, tenemos que darle un vistazo del antiguo comercio del más antiguo de los imperios.

El comercio en Egipto

El comercio siempre ha sido un aspecto vital de cualquier civilización, ya sea a nivel local o internacional. Sin importar cuántos bienes se tengan, ya sea como individuo, como comunidad o como país, siempre habrá bienes que deberán adquirirse por medio de las fuerzas comerciales. El antiguo Egipto fue tal vez uno de los países más ricos en recursos naturales de su época, pero no era autosuficiente y, por lo tanto dependía del comercio con otras regiones para bienes y lujos.

Transporte de ánforas de vino egipcias. Fuente: Ancient History Encyclopedia

El comercio en Egipto comenzó en el Período Predinástico (hacia el 6000-3150 A.C.) y se mantuvo a través del Egipto romano. Durante la mayor parte de su historia, la economía del antiguo Egipto operaba en un sistema de trueque sin dinero efectivo. No fue hasta la invasión persa del año 525 A.C. que se instituyó una economía en efectivo en el país. Antes de este momento, el comercio florecía a través de un intercambio de bienes y servicios basado en un estándar de valor que ambas partes consideraban justo.

Los bienes y servicios se valoraban en una unidad conocida como deben”. Según el historiador James C. Thompson, éstos “funcionaron mucho como lo hace el dólar en América del Norte hoy para que los clientes conozcan el precio de las cosas, excepto que no había ninguna moneda” (Economía egipcia). Un “deben” era “aproximadamente 90 gramos de cobre, los artículos muy caros también podrían tener un precio en débitos de plata u oro con cambios proporcionales en el valor” (ibid). Si un rollo de papiro costaba un “debe”, y un par de sandalias también valían un “debe”, el par de sandalias podría ser intercambiado de manera justa por el rollo de papiro. De la misma manera, si tres jarras de cerveza costaban un “deben” y un día de trabajo valía la pena, a un obrero se le pagarían tres jarras de cerveza por el trabajo diario.

Del comercio local al ​​comercio internacional

Al revisar la bibliografía que nos permite rastrear el trabajo realizado solo por el antiguo Egipto en cuanto al desarrollo comercial, podemos afirmar sin duda alguna que el dicho popular: “Nada nuevo hay bajo la luz del sol”, mantiene su vigencia.

Desde el período predinástico, el lapislázuli originario de Afganistán se colocó en tumbas egipcias y se han encontrado fragmentos de cerámica egipcia en las primeras capas de tierra de Knossos en Creta. Está demostrado que al menos los pueblos que viven en el Delta del Nilo tenían relaciones pacíficas y hostiles con sus vecinos asiáticos y africanos.

Los antiguos egipcios importaban y exportaban productos de varios países vecinos. Exportaron jarrones de piedra y cerámica, lino, papiro, recipientes de oro, pieles de buey, cuerdas, lentejas y pescado seco.

Los productos importados eran principalmente materias primas y productos buscados como artículos de lujo en la alta sociedad. Caballos, ganado, ganado pequeño, madera de cedro, plata, cobre y minerales valiosos fueron importados de Siria y Palestina. Chipre entregó cobre y marfil. Artículos de lujo como los contenedores de aceite minoico y de Micenas vinieron del Egeo.

El sur, especialmente Nubia, era rico en depósitos de oro y minerales, piedra de construcción, ébano, marfil, plumas de avestruz y huevos. De la tierra de Punt (Somalia) llegó mirra e incienso. Las rutas de comercio de caravanas eran un medio importante de intercambiar estos bienes. Una ruta conducía hacia el norte y otra hacia el sur.

Tabla de productos en detalle de Mesopotamia. Fuente: Ancient History Encyclopedia.

La ruta norte se dividió en dos ramas. El primero pasó por Palestina, a lo largo de la costa mediterránea. La segunda rama del norte corría a través de Megiddo y Hazor río arriba a lo largo del río Litani y río abajo a lo largo del río Orontes.

La ruta del sur corría desde Asiut a través de los oasis de Kharga y Dungul a Tomas en Nubia. Al Sinaí se llegó por una ruta de caravanas desde Coptos a través del Desierto Oriental hasta un puerto cerca de Wadi Gawasis. Los barcos y barcazas, sin embargo, eran el mejor medio de transporte en el Antiguo Egipto.

La ruta marítima comenzó en el Nilo en el puerto de Memphis y fue conducida por la rama Pelusiac del Nilo a los grandes centros portuarios en el este del Mediterráneo, donde el comercio egipcio podría vincularse con el comercio exterior.

Desde el río Orontes, la ruta egipcia cruzó la ruta de este a oeste, frecuentemente transitada, que conducía desde Chipre a la costa sur de Asia Menor, así como al Egeo.

Durante la época faraónica, los egipcios comerciaban con otros países y el gobierno egipcio trató de controlar este comercio y sacar provecho de él. Gran parte de lo que los egipcios necesitaban lo tenían en su propio país, pero la madera, los metales y las piedras preciosas se importaban de los países del Oeste de Asia y se importaron incienso, especias y perfumes de Nubia y Punt. El trigo y el papiro fueron producidos en gran cantidad y exportados a otros países.

Egipto tenía control sobre la mayoría de las rutas comerciales de la época, y las guarniciones estaban estacionadas a lo largo de ellos. Las fortalezas ubicadas en las fronteras tuvieron un efecto significativo en el comercio entre Egipto y otras naciones vecinas. En cuanto al comercio local dentro del país, los egipcios solían viajar a través de pueblos y ciudades, aprovechando el fácil transporte a través del río Nilo. Los puentes construidos sobre el Nilo y los canales permitieron que los peatones pasaran sobre ellos. Burros, mulas y botes eran el medio de transporte diario por tierra y río. Los carruajes tirados por caballos que existieron durante el Reino Nuevo solo fueron poseídos y utilizados por la élite. Desde la época de los faraones, el comercio local en Egipto se había basado en los mercados, lugares comunes con los que los comerciantes solían reunirse durante un día. Cada ciudad y pueblo puede haber tenido un cierto día en el que las personas iban a hacer sus compras.

Como podemos leer en este corto recorrido histórico por el antiguo comercio y los comercios del Egipto pre faraónico y faraónico, las técnicas e incluso muchos productos se mantienen hoy ¿Por qué? Porque siempre han dado resultado para sus comerciantes y la relación que tienen las sociedades con materiales básicos como la madera o los metales en general se sustenta en los beneficios que cada cultura ha capitalizado de ellos. Ahora bien, el cambio sustancial, mucho más en los últimos 200 años se centra en los usos alternos que de estos materiales se han gestado, más los servicios que de ellos emanan.

La importancia de la historia del comercio en nuestros días

Imaginemos a un comerciante de papiro hace 3.500 años en el Puerto de Elim, una ruta comercial que conectaba a Tebas con el Mar Rojo y que a su vez permitía la entrada a Asia, Arabia y a lo que se conocía como el cuerno africano. Tratemos de visualizar las circunstancias de la época, sin medios de comunicación masivos, más que el voz a voz comunicando la calidad de su producto entre compradores interesados de este material.

Muchos podrán decir que los comerciantes de esa época la tenían más fácil porque no había tanta competencia, cosa nada más lejana de la realidad, porque los vendedores de todas las épocas siempre se han enfrentado al mismo escenario: La plaza pública, la competencia que los enfrenta a otros productores o distribuidores de productos similares al suyo.

Sigamos imaginando la vida de este comerciante que además vendía un producto en un puerto que era destinado al intercambio comercial minero, por lo tanto su producto podía no lograr el mismo impacto que los otros materiales ofrecidos en los tenderetes junto al suyo.

Sandalias hechas con papiro. Fuente: Ancient History Encyclopedia

Imaginemos también qué hacía este hombre, que como muchos otros documentados, lograron sostener una empresa que beneficiaba a miles de familias productoras de papiro de su época. ¿Cuáles eran sus estrategias para distinguirse de otros vendedores de un material que era común en sus comercios? ¿Qué servicios proveía para atender a sus clientes? ¿Cuáles eran los usos que le daba a su puesto comercial?

Este ejercicio de recordación histórica del comercio tiene como propósito, además de hacer un acercamiento al oficio de las ventas, el recordarnos que hacemos parte de una tradición milenaria que se ha distinguido por hacer las cosas de forma diferente y creativa, apropiándose de todos los elementos al alcance de su mano para satisfacer a sus clientes, pero ante todo para generar productos de la calidad que han cambiado comportamientos sociales, por lo tanto la historia de la humanidad.

Si conoce otras anécdotas del comercio del Antiguo Egipto, está invitado a compartirlas con nosotros.



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    Periodista, investigador económico y colaborador de Bien Pensado. Historiador, escritor y autor de novelas (El Instalador-Manual de Levitación Magnética) y cuentos de ciencia ficción (Relojes que no marcan la misma hora) y género negro. Cofundador del movimiento literario Las Filigranas de Perder. Ha estado vinculado a distintos medios periodísticos, y cree profundamente que la historia de una sociedad se transforma reconstruyendo su imaginario a partir de nuevas propuestas narrativas.

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